2000年7月、アメリカのコロラド州デンバーに半年間留学していました。

 

それまでの私の海外渡航経験は、大学の卒業記念旅行で行ったタイだけ。英語は好きで得意な科目ではありましたが、持っていた資格は中学3年生の時に取得した英検3級と大学時代に受けたTOEICの550点のみで、英会話ともなると実際にはほとんど話せませんでした。

 

海外留学したら話せるようになるというのは、大変甘い考えであったことに気付かされたのは実際現地に行ってすぐの事でした。留学中、ホームステイをしたのですがその家には私の他にドイツ人、ベルギー人もおり、彼女らは最初から基礎的な英会話は既にできる状態でした。ですから、夕食時等ホストファミリーとルームメイトが何かの話題で盛り上がっていても私だけついていけず、かといって誰かが懇切丁寧に教えてくれるわけでもなく、食事タイムはいつも辛い思いをしました。

 

そんな状態から学校ではついつい他の日本人と過ごしてしまうようになりました。

 

英語力がつかなく焦っている中、ある日本人のクラスメイトが随分英会話力が伸びていることに気づきました。正直、最初は私より話せなかったのに今やネイティブアメリカンやヨーロッパ人とも談笑しているのです。

 

理由は簡単でした。彼女は日本人とあえて離れて行動していたのです。彼女に聞くと最初はやはり辛かったし、一人で家で涙したとのこと・・。

 

彼女を見習い、私も学校では日本人の友人から離れ、ホームステイ先でも話が分からないなりに頷いたり笑ったり、積極的に質問したりするようにしました。発音も文法もめちゃくちゃだったと思います。

 

周りの対応は明らかに変わってきました。私を気にかけてくれるようになりました。

 

そしてこの頃から自覚できる程に私の英会話力が飛躍的に伸びました。今までほとんど聞き取れなかった会話が、半分以上理解できるようになり、頭で考えないと出なかった言葉が考える前に出るようになりました。

 

英語力を伸ばすコツは、英語しか通じない環境に自ら身を置くということだと思います。

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